Wenn die Party vorbei ist

Jeder muss Präsident Biden an die Goldene Regel erinnern – die echte Goldene Regel: Wer das Gold hat, macht die Regeln, und wir haben keine Dukaten mehr.

Jim Rogers, der berühmte Investor, bot eine Version dieser goldenen Regel an, als er erklärte, warum er in den Fernen Osten abgewandert ist und seine Töchter Mandarin sprechend großgezogen hat: „Man weiß, wo die Vermögenswerte sind, und man weiß, wo die Schulden sind.“ Präsident Bill Clinton, erzürnt über die Art und Weise, wie die Finanzmärkte seine grandiosen Ambitionen einschränkten, bemerkte reumütig, dass er in seinem nächsten Leben als der Anleihemarkt wiedergeboren werden wolle, damit er endlich wisse, wie es ist, echte Macht zu haben. Mann Tracht, Un Gott Lacht, sagt das jiddische Sprichwort: Der Mensch plant, und Gott lacht.

Der Anleihenmarkt ist nicht Gott, aber wenn man ein Politiker ist, der auf Kredit lebt, ist er nah genug dran.

Die US-Regierung überschwemmt derzeit die Märkte mit neu ausgegebenen US-Schulden, und Präsident Joe Biden (drei Worte, die immer noch unglaublich zu schreiben sind) und seine demokratischen Verbündeten im Kongress beabsichtigen, den Hahn so lange wie möglich weit offen zu halten. Aber es gibt reale Grenzen für das, was sie tun können – und wir könnten bereits anfangen, den Druck zu spüren.

Die US-Regierung leiht sich Geld hauptsächlich durch den Verkauf von Anleihen auf Auktionen. Die Nachfrage nach diesen Anleihen ist seit langem sehr stark, und zwar aus Gründen, die eigentlich auf der Hand liegen sollten: Die Vereinigten Staaten haben die größte Wirtschaft der Welt, sind eine finanzielle und militärische Supermacht und genießen eine stabile Regierung(die auf wundersame Weise stabil ist, wenn man den Charakter der Trottel bedenkt, die wir routinemäßig an ihre Spitze setzen). Auch wenn der Dollar nicht ganz so gut ist wie Gold, ist er immer noch die beste Option, die es gibt. (Es gibt nicht genug Schweizer Franken für alle.) Aber selbst wenn Sie der weltbeste Triple-A-Kreditnehmer mit Platinstatus sind, verleiht niemand (normalerweise) umsonst. Die Zinsen, die die US-Regierung für ihre Schulden zahlt, sind der Preis, den wir zahlen, um uns Geld zu leihen.

Und seit langer Zeit ist dieser Zinssatz ungefähr gleich hoch.

Von einem Standpunkt aus betrachtet, war Washingtons jüngste Kreditaufnahme also rational: Wenn man sich so gut wie nichts leihen kann, warum nicht das Maximum herausholen? Regierungen sind nicht wie Familien, ungeachtet der politischen Rhetorik, aber denken Sie an den Kontext eines Haushalts: Wenn Sie 5 Prozent auf Ihre investierten Ersparnisse verdienen, dann ist es absolut vernünftig, sich Geld zu 2 Prozent zu leihen, um das College Ihrer Kinder zu bezahlen, selbst wenn Sie das Geld haben, um den Scheck einfach auszustellen. Sich zu 2 Prozent zu verschulden und zu 5 Prozent zu investieren, ist ein großartiges Geschäft – so lange es anhält.

Aber es wird nicht ewig dauern. Das tut es nie. Und die Schulden türmen sich auf schleichende Art und Weise auf: Selbst bei den niedrigen Zinssätzen, die wir in den letzten Jahren gesehen haben, summieren sich die Zinszahlungen für unsere Staatsschulden zu einer hohen Ausgabe, die 2019 mehr als ein Zehntel der gesamten Bundessteuereinnahmen ausmachen wird.

Die US-Regierung hat kürzlich einige Auktionen für neue Schulden im Wert von einigen Milliarden Dollar abgehalten, und diese Auktionen reichten von „lau“ und „schwach“ über „kein gutes Zeichen“ bis hin zu „ein Desaster“ in den Einschätzungen von Marktbeobachtern , die in der Financial Times zitiert wurden:

Blake Gwinn, Leiter der US-Zinsstrategie bei NatWest Markets, sagte, die Auktion sei „kein gutes Zeichen für die Nachfrage“, aber verglichen mit dem „Desaster“ der letzten siebenjährigen Auktion im Februar, die Ängste über die Gesundheit des 21 Mrd. $ schweren US-Staatsanleihenmarktes wieder aufflammen ließ, war es so etwas wie eine „Erleichterung“ für Investoren.

Wenn alles, was weniger als eine „Katastrophe“ ist, eine „Erleichterung“ ist, dann ist es an der Zeit, aufmerksam zu werden – besonders, wenn man zufällig ein Vertreter der am höchsten verschuldeten Organisation in der Geschichte der Menschheit ist.

Eines der Dinge, die Anleiheninvestoren erschrecken, ist die Angst vor Inflation. Eine andere Art, „Angst vor Inflation“ zu sagen, ist „Angst, dass der Dollar an Wert verliert“, was bedeutet, dass, wenn Sie der US-Regierung Geld leihen, die Dollars, mit denen Sie schließlich zurückbezahlt werden, verdammt viel weniger wert sein werden als die Dollars, die Sie geliehen haben. Wenn Sie jemandem Geld zu 2 Prozent leihen, wenn es keine Inflation gibt, machen Sie einen Gewinn; wenn Sie jemandem Geld zu 2 Prozent leihen, wenn die Inflation 5 Prozent beträgt, dann verlieren Sie Geld. Die Leute an der Wall Street und in den Zentralbanken sind vielleicht nicht so schlau, wie sie denken, aber sie sind schlau genug, um zu wissen, wann sie Geld verlieren. Sie haben Leute, die sich mit solchen Dingen beschäftigen.

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Die US-Regierung stützt die Nachfrage nach ihren eigenen Schulden zum Teil dadurch, dass sie die Federal Reserve ihre Anleihen kaufen lässt, wenn niemand sonst sie haben will. Das ist am Ende das, was als „Monetarisierung der Schulden“ bekannt ist, oder die Schaffung von neuem Geld ex nihilo, um die Kreditaufnahme zu finanzieren, wenn die normalen Kreditgeber nicht mehr vollständig Ihre Geschichte kaufen. Das bringt unsere Regierung – und unsere gesamte Wirtschaft – auf eine Gratwanderung. Die Schaffung neuen Geldes lädt zu einer allgemeinen Preisinflation ein, und die Bedrohung durch eine solche Inflation macht es unwahrscheinlicher, dass Investoren unsere Anleihen zu den niedrigen Zinssätzen kaufen, die Washington für selbstverständlich hält, was wiederum die Fed unter Druck setzt, noch mehr Geld zu schaffen, um die Flaute auszugleichen – ein klassischer Teufelskreis. Ein klassischer Teufelskreis. Es ist die Art von Trick, die schwer richtig zu machen ist und leicht sehr, sehr falsch zu machen.

Wir Amerikaner denken manchmal arrogant über Schuldenkrisen oder problematische Inflation als Probleme, die nur in den armen und verschwitzten und exotischen Ecken der Welt vorkommen – ich bin mir ziemlich sicher, dass die Redakteure des Wall Street Journal eine Tastenkombination für „Argentina defaults“ haben müssen – aber die Vereinigten Staaten waren ein ganz normales und einigermaßen gut regiertes Land, als es von den 1960er bis in die 1980er Jahre von der Inflation heimgesucht wurde, und Kanada war keine Bananenrepublik, als es in den 1990er Jahren von einer Schuldenkrise heimgesucht wurde.

Diese Probleme sind nicht das Ergebnis eines göttlichen Urteils – sie sind das Ergebnis von Mathematik.

Während der Trump-Jahre hat die US-Regierung Geld durchgeblasen wie MC Hammer in einem Lamborghini-Autohaus im Jahr 1991, und da die Demokraten alle Hebel im Kongress kontrollieren, ist die Biden-Regierung dabei, die US-Dollars so schnell wie möglich aus der Tür zu befördern. Das 1,9-Billionen-Dollar-Konjunkturprogramm kommt zusätzlich zu einem 900-Milliarden-Dollar-Paket, das im Dezember verabschiedet wurde, zu den 953 Milliarden Dollar, die für die Verlängerung des Paycheck Protection Program im Juli bereitgestellt wurden, zu dem 2,2-Billionen-Dollar-CARES-Gesetz davor usw. Biden ist dabei, weitere 3 Billionen Dollar an Infrastrukturausgaben vorzuschlagen. Für viele Menschen sind diese Zahlen reines Kauderwelsch. Aber betrachten Sie sie im Kontext: Die US-Regierung erwartet, dass sie in diesem Jahr nur etwa 3,8 Billionen Dollar an Steuern einnehmen wird. Ein Drittel davon wird allein von der Sozialversicherung aufgebraucht, während Medicare fast eine weitere Billion Dollar verschlingt. Da bleibt nicht mehr viel übrig, und wir haben auch in den Jahren, in denen wir keine Epidemie zu bewältigen haben und keine milliardenschweren Infrastrukturprojekte durchführen müssen, große Defizite.

Wo soll also das Geld herkommen?

Einige werden antworten: ausgerechnet aus China!

Japan ist tatsächlich der größte ausländische Halter von US-Schulden, mit China an zweiter Stelle, gefolgt von Großbritannien an dritter Stelle. Aber die Zentralbanken in Übersee haben in letzter Zeit keinen großen Appetit auf US-Schulden gezeigt: China hat einen Großteil des Jahres 2020 damit verbracht, seine Bestände an solchen Anleihen zu reduzieren, ebenso wie Japan. (Es sollte angemerkt werden, dass sich diese Dinge nicht linear bewegen – es geht auf und ab. Aber der jüngste Trend ist abwärts.) Lange Zeit kaufte China US-Anleihen aus vielen der gleichen Gründe wie jeder andere institutionelle Investor, und auch, weil Peking einen relativ starken Dollar bevorzugt, was chinesische Exporte für US-Käufer attraktiver macht. Aber diese Rechnung ändert sich ein wenig, weil China auch ein großer Importeur von US-Gütern ist, von landwirtschaftlichen Produkten bis hin zu Flugzeugen. (Bevor Präsident Trump seinen Handelskrieg vom Zaun brach, entfielen 20 Prozent der US-Automobilexporte auf China, 2001 waren es weniger als 1 Prozent). Man würde es aus unserer politischen Konversation nicht erkennen, aber es ist tatsächlich schon eine ganze Weile her, dass Peking ernsthafte Anstrengungen unternommen hat, den Wert seiner Währung zu senken, um einen Exportvorteil zu erzielen. Selbst eine brutale und unkollegiale Regierung wird das nur eine gewisse Zeit lang tun, denn in Wirklichkeit handelt es sich um eine Politik der künstlichen Senkung des Lebensstandards des eigenen Volkes und der Entwertung der eigenen Vermögenswerte. Damals, in den mulmigen Tagen des Jahres 2009, gab Chinas oberster Bankenregulator eine unverblümte Einschätzung von Pekings Beziehung zu den US-Schulden, wie sie in Billionen-Dollar-Raten auftreten: „Wir wissen, dass der Dollar an Wert verlieren wird. Wir hassen euch also, aber wir können nicht viel tun.“ Das war damals; herauszufinden, was man jetzt in der gleichen Beziehung tun könnte, ist eines der Ziele von Pekings „Parallelumlauf„-Strategie.

Wir geben eine Menge Geld für die Sozialversicherung, Medicare, Medicaid und das Militär aus – ernüchternde, unverständliche, schwindelerregende Mengen an Geld. Wenn die Zinssätze für unsere Schulden wieder in die Nähe ihrer historischen Durchschnittswerte zurückgehen, würde das den Bundeshaushalt um neue Ausgaben im Wert des Pentagons oder der Sozialversicherung bereichern. Zum Vergleich: Die Zinszahlungen könnten leicht von etwa 11 Prozent aller Bundessteuereinnahmen auf die Hälfte aller Steuereinnahmen ansteigen – und sie könnten sogar auf mehr als 100 Prozent der Steuereinnahmen ansteigen, was katastrophal wäre. Anders als Agrarsubventionen oder Cowboy-Poetry-Festivals ist die Zahlung der Zinsen für die Staatsschulden nicht wirklich optional. Ein Zahlungsausfall würde die US-Wirtschaft in den Ruin treiben und eine Wirtschaftskrise auslösen, wie sie die Welt noch nie gesehen hat.

Es gibt einen alten Witz, der besagt, dass man ein Problem hat, wenn man der Bank eine Million Dollar schuldet und nicht zahlen kann – aber wenn man der Bank eine Milliarde Dollar schuldet und nicht zahlen kann, dann hat die Bank ein Problem. Daran ist etwas Wahres dran, aber nur ein bisschen. Es ist nicht so, dass Schuldner immer wehrlose Geiseln der Gläubiger sind, aber wenn es an der Zeit ist, noch mehr Geld zu verlangen, ist jeder Schuldner ein tanzender Affe in genau dem Ausmaß, das die Jungs mit dem Gold verlangen. Das ist der eigentliche Wendepunkt: der Punkt, an dem die Gläubiger anfangen zu sagen: „Nein“, oder, was wahrscheinlicher ist: „Okay, aber es wird euch viel mehr kosten als das, was ihr bisher gezahlt habt.“ Und so haben wir zwei Möglichkeiten. Die erste ist, dass wir anfangen können, die notwendigen Maßnahmen zu ergreifen, um unsere fiskalischen Angelegenheiten in Ordnung zu bringen und das Defizit und die Schulden auf eine überschaubare Größe im Verhältnis zu unserer Wirtschaft zu reduzieren.

Und die zweite Option?

Tanzen, Affe.

 

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